Un rifugiato racconta la sua storia attraverso il caffè – 25 Magazine: Issue 3

Un rifugiato racconta la sua storia attraverso il caffè – 25 Magazine: Issue 3

OOltre 65 milioni di persone in tutto il mondo sono state costrette a lasciare le loro case. Mentre i livelli di sfollamento raggiungono il punto di crisi, una azienda di caffè negli Stati Uniti sta aiutando i rifugiati a stabilirsi nel loro nuovo Paese dotandoli delle competenze necessarie per diventare baristi di successo.

ELIZABETH DOERR parla con il team di 1951 Coffee Company.

Avrete sentito parlare del Bhutan. Avrete sentito parlare delle sue cime frastagliate lussureggianti visto che sorge sulla base orientale dell’Himalaya. Probabilmente saprete anche che il Bhutan supera la “Felicità Interna Lorda”, che pone la qualità della vita al di sopra della ricchezza materiale.

È questo che il Buthan desidera che voi sappiate. Ma ci sono aspetti del Paese che l’ente turistico non necessariamente pubblicizzerà sul suo sito web. Mentre tutti questi aspetti del Paese esistono: la cultura e il paesaggio sono belli e ricchi e le persone che gli economisti hanno intervistato sono, in effetti, felici, c’è un segreto più oscuro che questa bellezza e gioia nascondono. Un esodo di massa delle minoranze nepalesi dal Bhutan costituisce uno dei più grandi gruppi di rifugiati, commisurato alla popolazione del Paese. Dall’inizio degli anni ’90 più di 100.000 nepalesi sono fuggiti dal Bhutan meridionale (circa un sesto dell’intera popolazione) a causa di un concentrato sforzo governativo di imporre la politica “Una nazione, Una cultura” per timore che la maggioranza della Drukpa che pratica il Buddismo fosse sopraffatta. La repressione delle proteste da parte della minoranza oppressa ha infine spinto un intero gruppo etnico fuori dal Paese verso il Nepal, dove, non essendo accettati dal Paese da cui i loro antenati erano emigrati alla fine del XIX secolo, molti hanno trascorso decenni passati nei campi profughi.

In qualche modo con tutta l’attenzione che il Bhutan ottiene per il suo indice di felicità, questa storia è stata dimenticata. Ma una persona nella zona californiana della baia di San Francisco, Meg Karki, sta aiutando a raccontare questa storia attraverso il caffè.

“Un posto può misurare la felicità quando chi non è contento è chiamato ad andarsene”, ha detto Meg, Responsabile della Caffetteria e Istruttore del programma di formazione per Barista per 1951 Coffee Company, in una sala affollata quando si è presentato al Re: co Specialty Coffee Symposium di Seattle nell’aprile 2017. Con questa dichiarazione, ha collegato questa sala piena di professionisti dell’industria del caffè alla sua esperienza di rifugiato.

Meg, vestito bene in jeans scuri, una giacca grigia stirata e scarpe da ginnastica bianco brillante, ha raccontato al pubblico che nel 1991, a tre anni, lui e la sua famiglia avevano seguito i loro amici e vicini di casa in Nepal, dove trascorsero i successivi 19 anni nel campo profughi Goldhap. La sua casa, una struttura di 18 mq, “la dimensione di una porta di un campo di calcio”, fatta con la paglia e bambù, era solo una delle ben 1.400 strutture del genere e Meg è stato una delle 10.000 persone apolidi a languire in una condizione di incertezza in quel campo.

“Le case erano molto piccole” ha detto. “Andavo a scuola otto ore al giorno e talvolta c’era scarsità di cibo”. Come ogni ragazzo, trascorreva il suo tempo nel campo bazzicando fuori con i suoi amici. Giocavano a calcio con un pallone fatto in casa di plastica, carta e stoffa vecchia, usando gli alberi circostanti come difensori extra. Non gli era permesso lavorare legalmente in Nepal, ma è riuscito a terminare il liceo.

Con l’intensificarsi degli sforzi di reinsediamento dei rifugiati nei campi nepalesi, Meg, a 22 anni, nel 2011, ha ricevuto la notizia (dopo due anni e mezzo di indagini) che avrebbe avuto la possibilità di una nuova vita negli Stati Uniti, in particolare a Oakland, California, dove la madre era stata reinsediata nel 2010. Lì, Meg si è messo in contatto con l’International Rescue Committee (IRC) dove ha incontrato l’appassionato di caffè e allora coordinatore dell’occupazione per l’organizzazione, Doug Hewitt. È stato questo legame che sei anni dopo avrebbe reso Meg il volto di una delle più innovative organizzazioni di difesa dei rifugiati nella regione: la società 1951 Coffee Company. Ed è stata questa la mossa che gli ha fornito una piattaforma per condividere non solo il lato più oscuro della storia del Bhutan, ma anche la sua storia personale come essere umano e come rifugiato.

1951 Coffee Company

Fondata nel 2015 dagli ex dipendenti IRC Doug Hewitt e Rachel Taber, 1951 Coffee Company ha l’ambizione di trasformare le comunità locali in cui vivono i rifugiati attraverso il caffè. Si fa ciò fornendo ai rifugiati formazione e occupazione come baristi. Poi, attraverso il loro lavoro al banco e la pura interazione umana, questi rifugiati forniscono ai loro clienti e alla comunità circostante informazioni sulla loro vita. Come amico di Doug e collega, Meg divenne uno dei primi a partecipare alla formazione di barista e poco dopo divenne responsabile di 1951 e istruttore del programma di formazione.

“Una delle cose che Meg ha fatto è stato aiutare altre persone”, Doug dice a proposito del motivo per cui voleva coinvolgere Meg. Non solo aiutava le persone nella sua comunità bhutanese, ma tutti i rifugiati che si adattavano al loro nuovo ambiente. E questa è una cosa enorme. Generalmente la sua apertura ad aiutare le persone a compiere i passi che lui stesso ha fatto, il suo incoraggiamento per gli altri, e la sua umiltà sono ciò che lo rendono perfetto per questa posizione”.

Meg crede che la sua identificazione personale con l’essere un rifugiato sia ciò che lo aiuta ad avere successo come formatore. Dice che sa cosa significa essere nuovo in un altro Paese, non capendo la cultura americana del servizio clienti ed essere introdotto al concetto straniero di caffè d’eccellenza. Molti dei tirocinanti arrivano negli Stati Uniti solo pochi mesi prima di entrare nel programma. Meg ricorda la sua difficoltà nel fare l’espresso perfetto o nel rendere la latte art esteticamente piacevole quando forma gli altri rifugiati.

La compassione e la comprensione agli occhi di Meg sono chiare quando lavora con gli altri baristi. Non è nemmeno troppo serio con loro, scherzando e ridendo con loro mentre scalda il latte con il vapore. I suoi occhi scuri sono teneri con un bagliore amichevole che trasuda dal suo viso rotondo, facendoti sentire come se lo conoscessi da anni. Quando dà un feedback o aiuta un barista ad apprendere una nuova tecnica, si appoggia in modo cospiratorio, talvolta toccando leggermente il braccio del tirocinante. Lui incoraggia i tirocinanti dicendo che è normale avere qualche difficoltà con le tecniche ma poi riusciranno, proprio come ha fatto lui.

“Stavo seguendo lo stesso programma di formazione e stavo davvero male”, dice. Anche il latte, il cappuccino… Non sapevo come pronunciarli, e ora sto insegnando loro come farli. Penso che sia questo il modo in cui 1951 Coffee Company aiuta. Essere in un programma di formazione ed essere formatore è molto positivo perché posso raccontare la mia storia”. Spesso dice ai suoi tirocinanti che stanno facendo molto bene e lo dice con consapevolezza perché lui stesso ci è passato.

È questo modello di formazione per rifugiati che supporta anche la missione di 1951 di fornire ai rifugiati un ambiente confortevole per imparare a conoscere la cultura del lavoro negli Stati Uniti.

“Lavorando all’IRC, ho scoperto che c’era questo enorme divario tra ciò di cui i rifugiati avevano bisogno e ciò che le aziende spesso fornivano”, dice Doug. “Ho sempre pensato che sarebbe stato fantastico se ci fosse un datore di lavoro là fuori, soprattutto in un caffè, che gestisse un’attività commerciale permettendo ai rifugiati di lavorare a contatto diretto con i clienti, così che loro potessero interagire realmente con il pubblico americano – un datore di lavoro che comprendesse le sfide che i rifugiati attraversano i primi mesi dopo il loro arrivo, sostenendoli e facendoli crescere”.

Questo è il modo in cui è emersa la società 1951 Coffee Company, configurandosi proprio con questo tipo di datore di lavoro comprensivo. Non solo l’azienda ha formatori che sono stati nei panni dei rifugiati, ma i tirocinanti hanno la possibilità di praticare le loro nuove abilità come baristi e interagire con i membri della loro nuova comunità. 1951 permette loro di farlo ad un ritmo più lento, con uno staff comprensivo e senza stress aggiuntivo.

“I posti di lavoro che i rifugiati spesso ottengono quando vengono qui negli Stati Uniti sono lavori notturni, in magazzino, settore imballaggio e lavorazione, nel retro di un’attività, portiere”, dice Rachel Taber, co-fondatore di 1951 assieme a Doug. “Quelle sono offerte di lavoro che lasciano i rifugiati molto segregati dalla loro nuova comunità – dal punto di vista linguistico, sociale e culturale. È naturale che un barista sia a contatto con il pubblico, che ci sia dignità e uguaglianza dietro il bancone e attraverso il bancone con i membri della comunità”.

La cultura del caffè

Dignità, uguaglianza e ospitalità sono intrinseche alla cultura del caffè e del tè. “In quasi tutte le culture del mondo, quando qualcuno fa visita a casa di un altro, gli verrà offerto tè, caffè o una combinazione di entrambi”, dice Doug. “Qui negli Stati Uniti, quando ci svegliamo al mattino, sappiamo che sicuramente consumeremo una di queste due bevande e spesso lo facciamo in una caffetteria. La caffetteria è una parte centrale della cultura e della vita americana. Perciò, abbiamo pensato: quale posto migliore per i rifugiati di una caffetteria, il luogo in cui tutto succede?”

È essere nel punto di incontro della comunità locale che non solo aiuta il rifugiato ad adattarsi a vivere nel suo Paese d’adozione, ma aiuta anche i suoi clienti ad avere un legame umano con i rifugiati. Il semplice fatto di sentire che ci sono 22,5 milioni di rifugiati in tutto il mondo non fa nulla per far sentire la questione più vicina. Ciò che potrebbe avvicinarla è ascoltare anche una delle storie dei rifugiati. Magari davanti ad una tazza di caffè.

“Mentre il settore inizia a badare di più all’origine”, dice Rachel, “c’è una maggiore consapevolezza delle situazioni internazionali di carestia o di guerra. Con l’aumento di tale comprensione per questi Paesi, aumenta la comprensione della loro natura a tutto tondo”.

Panorama politico

Lo stato attuale della politica negli Stati Uniti ha anche portato la percezione della crisi dei rifugiati nel cliente medio. 1951 ha aperto il 22 gennaio 2017, cinque giorni prima che il presidente degli Stati Uniti Donald Trump firmasse un ordine esecutivo che vietava alle persone di sette Paesi a maggioranza musulmana di viaggiare negli USA. Era un momento fortunatissimo ma anche fastidioso per aprire un locale del genere. 1951 si è trovato al centro di uno sforzo di galvanizzazione per apportare un cambiamento.

“Quando le persone hanno iniziato a cercare un posto che offrisse sostegno ai rifugiati, ci hanno trovato. Sono venuti al nostro caffè e hanno parlato con i nostri baristi. Si sono seduti nel nostro locale e hanno scritto ai loro funzionari eletti”, ha detto Doug al pubblico Re: co a Seattle. Il 1951 è come un museo contemporaneo con una mappa in legno a parete e linee fitte e di colore primario che collegano dettagli sull’esperienza dei rifugiati come un’infografica a grandezza naturale. “In questo spazio educativo e comunitario”, dice Doug, “le persone si sono orientate in modo che potessero uscire dal bar e fare la differenza in questa situazione, il tutto stando seduti con noi a bere un caffè”.

Il caffè è l’elemento che unisce queste idee di cambiamento. Ma al centro di tutto ciò c’è l’incontro tra le persone. “Mi piace bere caffè”, dice Meg, “ma la cosa che mi piace di più sono le persone dell’università”. 1951 si trova proprio lungo la strada della University of California Berkeley. Le persone ci trattano come esseri umani. Ci trattano come loro, ci accolgono”.

L’umanità che sta dietro l’atto di bere un caffè e capire da dove vengono i chicchi da cui deriva la vostra bevanda preferita sono legati alla persona che li serve a voi. Attraverso la Third Wave of Coffee, la terza onda del caffè, i contadini costruiscono rapporti con i torrefattori, i torrefattori instaurano rapporti con le caffetterie, le caffetterie con i baristi e i baristi con la loro comunità. E con questi mezzi, si potrebbe andare in un coffee shop, avviare una conversazione con il barista e imparare come e perché lui, un giovane brillante, felice, nato in Bhutan, è finito a fare dell’espresso in una caffetteria a Berkeley, California.