L’Arabica viene lavato?

L’Arabica viene lavato?

MMentre la domanda di Arabica lavato sale vertiginosamente, la produzione totale è rimasta ferma per due decenni e sta rapidamente perdendo quote di mercato.

THOMAS COPPLE si chiede se il caffè d’eccellenza rischi di diventare vittima del proprio successo?

L’arabica lavato – la linfa vitale del settore d’eccellenza – è sotto pressione. Nonostante ci siano alcuni caffè di qualità lavorati naturalmente, e anche alcune specialità di Robusta, l’Arabica lavato è il caffè più pregiato del settore. Il problema è che esso è cresciuto solo in una manciata di Paesi e la produzione totale non è cambiata molto da 20 anni a questa parte. Con il continuo aumento del consumo di caffè d’eccellenza e l’apertura di nuovi mercati, l’offerta si ridurrà fortemente man mano che la concorrenza si intensificherà.

La supremazia del Brasile e del Vietnam

Il consumo mondiale di caffè cresce di circa il 2% all’anno e alcuni mercati registrano tassi di crescita superiori al 10%. Ogni anno la domanda mondiale supera i nuovi record e ora si colloca intorno ai 156 milioni di sacchi da 60 kg, rispetto a meno di 100 milioni nel 1995. L’industria del caffè d’eccellenza è chiaramente uno dei fattori alla base di questa rinascita, anche se la crescita demografica ed economica nei nuovi mercati e in quelli emergenti sono estremamente significative

Sebbene il Brasile e il Vietnam abbiano più che raddoppiato la loro produzione annua negli ultimi 25 anni, i produttori di caffè arabica lavati sono rimasti in gran parte invariati, con circa 40 milioni di sacchi all’anno. Di conseguenza, nonostante la sua crescente prevalenza al momento del consumo, il caffè d’eccellenza sta rapidamente perdendo quote di mercato all’origine.

 

Allo stesso tempo, l’offerta mondiale sta aumentando per far fronte a questa domanda. Dal 2000, la produzione totale di caffè è aumentata di oltre un terzo, raggiungendo 152 milioni di sacchi nel 2016. Ma questa crescita non è distribuita equamente. Infatti il 90% di questa offerta supplementare proviene da due soli Paesi: Brasile e Vietnam, che rappresentano oggi oltre il 50% della produzione mondiale di caffè. La crescita del Brasile e del Vietnam significa che la maggior parte delle nuove forniture riguardano il caffè Robusta o l’Arabica trattato naturalmente. Altri tipi, in particolare l’Arabica lavato, non hanno registrato una grande crescita.

Cosa significa ciò per i caffè d’eccellenza?

Definire e misurare la diffusione del caffè d’eccellenza è difficile. Le definizioni variano da regione a regione, da persona a persona. Anche l’idea di qualità cambia ed è soggetta a interpretazione.

Detto ciò, i caffè Arabica lavati, o quello che i commercianti di caffè verde chiamano ‘Milds’, sono generalmente considerati i chicchi di migliore qualità nel commercio del caffè, tanto che sono i più costosi. Di solito danno come risultato una tazza più pulita e più consistente, il che può essere particolarmente utile quando si evidenzia il profilo gustativo dei caffè mono-origine.

La coltivazione di questi chicchi di alta qualità richiede condizioni climatiche specifiche – precipitazioni, temperatura e luce solare – che si possono trovare solo in poche località altitudinali in tutto il mondo. La maggior parte dei caffè Arabica lavati proviene quindi solo da poche regioni, principalmente dall’America meridionale e centrale e dall’Africa orientale, con la Colombia che produce i maggiori volumi.

Se da un lato disponiamo di dati limitati sull’offerta e sulla domanda di caffè d’eccellenza in particolare, esaminare i caffè Arabica lavati è un indicatore piuttosto valido, e le tendenze sono preoccupanti. Sebbene il Brasile e il Vietnam abbiano più che raddoppiato la loro produzione annua negli ultimi 25 anni, i produttori di caffè arabica lavati sono rimasti in gran parte invariati, con circa 40 milioni di sacchi all’anno. Di conseguenza, nonostante la sua crescente prevalenza al momento del consumo, il caffè d’eccellenza sta rapidamente perdendo quote di mercato all’origine.

Graph of Production of Washed Arabica Compared to Natural Arabicas and Robustas

Perché è accaduto questo?

Le cause del ristagno nella produzione di caffè Arabica lavati sono molteplici e varie. Non tutti i Paesi hanno seguito la stessa strada. In Colombia, ad esempio, la produzione di Arabica è stata devastata da un’epidemia di ruggine della foglia di caffè nel 2008, e solo ora sta tornando ai volumi precedenti a seguito di un massiccio e costoso programma di reimpianto.

Un altro focolaio di ruggine, questa volta nel 2013, ha stravolto gran parte dell’America centrale, causando la perdita di centinaia di migliaia di posti di lavoro e milioni di sacchi di produzione. Molti Paesi non si sono ancora ripresi.

Oltre ai parassiti e alle malattie, la crisi del caffè all’inizio degli anni 2000, quando i prezzi internazionali sono scesi al di sotto dei 50 centesimi/libbra, ha costretto molti produttori ad abbandonare definitivamente il mercato. La concorrenza di altre colture da reddito è diventata agguerrita, mentre l’aumento della pressione sull’uso del suolo, in particolare la domanda di beni immobili da parte di aree urbane in espansione, ha reso il caffè intrinsecamente poco allettante. Nairobi, Kenya, è un esempio emblematico, in cui i coltivatori vendono le loro aziende di caffè per far costruire appartamenti, centri commerciali e per altri scopi commerciali.

In seguito, il volume di alcune delle origini di caffè preferite è crollato dal 1990. El Salvador è sceso da tre milioni di sacchetti nel 1992 a soli 620.000 oggi, mentre i volumi di Costa Rica, Kenya e Messico si sono ridotti di circa il 50% rispetto ai loro picchi all’inizio degli anni Novanta.

Graph_Coffee Production Collapse - Is Arabica Washed Out Tom Copple 25 Magazine Issue 2

Anche nei Paesi in cui ci sono stati aumenti di volume, le prospettive sono tutt’altro che perfette. L’Etiopia ha più che raddoppiato la sua produzione negli ultimi 25 anni, ma è in prima linea nel cambiamento climatico, rischiando di perdere fino al 60% della sua superficie coltivata entro la fine di questo secolo, secondo un recente studio pubblicato dal Royal Botanic Gardens, Kew. Anche il Perù e l’Honduras hanno visto forti aumenti, ma entrambi stanno affrontando le loro battaglie con la ruggine della foglia di caffè. La recente scoperta che in Honduras le varietà resistenti alla ruggine sono state attaccate aggiunge un nuovo livello di preoccupazione. E così, mentre i maggiori paesi produttori di caffè Arabica lavato hanno visto negli ultimi 25 anni vicende alterne, per molti Paesi il risultato finale è stato disastroso.

Prospettive per il futuro

Si prevede che i problemi che sta attraversando la produzione di caffè Arabica lavato non si risolvano nel breve termine. Le triplici minacce del cambiamento climatico, l’invecchiamento della popolazione agricola e i prezzi non remunerativi sono già una realtà per molti produttori, e anche le varietà di alta qualità così apprezzate nell’industria del caffè d’eccellenza, come Bourbon, Geisha o SL28, sono quelle più a rischio.

Guardando al futuro, se i caffè arabici lavati manterranno i loro volumi di produzione attuali di circa 40 milioni di sacchi all’anno, potrebbero rappresentare solo il 21% della produzione mondiale entro il 2030. Anche il mantenimento di questo livello non è garantito. Il fatto che il totale complessivo sia rimasto così stabile per così tanto tempo è dovuto in gran parte agli sforzi di pochi paesi, in particolare quelli con forti istituzioni nazionali per il caffè, come la Federazione Nazionale dei coltivatori di caffè della Colombia (FNC) o l’Istituto per il caffè dell’Honduras (IHCAFE).

Con gli effetti dei cambiamenti climatici sempre più evidenti, sarà più difficile sostenere questo livello di produzione. La superficie ottimale disponibile per la produzione di caffè è destinata a cambiare e, in molti casi, richiederà notevoli sconvolgimenti per spostarsi verso nuovi territori per coltivare. Con l’invecchiamento, gli alberi da caffè diventano meno produttivi e più soggetti a malattie, richiedendo sostituzione e reimpianto. L’urbanizzazione e lo sviluppo economico aumentano il prezzo dei terreni e offrono anche migliori opportunità alle giovani generazioni, che potrebbero non voler più essere coltivatori di caffè. L’industria del caffè d’eccellenza si contenderà una quota sempre minore della torta di caffè.

Che cosa possiamo fare?

La chiave per garantire il futuro del caffè d’eccellenza è la collaborazione. Dobbiamo rafforzare i legami tra produttori e consumatori per garantire l’allineamento dei loro incentivi. Attualmente, la volatilità intrinseca dei prezzi internazionali del caffè e l’imprevedibilità dei potenziali rendimenti costituiscono un deterrente per molti produttori. Affinché il caffè d’eccellenza possa essere davvero sostenibile, gli acquirenti hanno bisogno di identificare i coltivatori, e viceversa, in modo che il caffè sia effettivamente coltivato su ordinazione.

Vi è un urgente e immediato bisogno di investimenti nella ricerca sul caffè. I caffè arabica lavati sono in genere i più esposti agli shock climatici, ai cambiamenti climatici e a epidemie di malattie come la ruggine. Dobbiamo comprendere meglio gli effetti di questi cambiamenti e capire come meglio adattarsi. Alcuni di questi lavori sono già in corso, ma devono essere intensificati e necessitano di finanziamenti.

Infine, come industria dobbiamo continuare a promuovere il consumo di caffè di qualità. Stabilendo un mercato chiaro e affidabile per il caffè d’eccellenza, l’industria può incoraggiare una produzione sostenibile e pagare un premio per la qualità può far sì che i produttori siano incentivati a rimanere sul mercato. Le sfide che la produzione di caffè d’eccellenza deve affrontare sono reali e immediate, ma non sono ancora insormontabili.

THOMAS COPPLE è ricercatore e analista ed ex economista dell’International Coffee Organization.